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Atlanta Ballet a appelé sur les réseaux sociaux pour ne pas avoir de danseuses noires

Deux des trois membres du conseil noir du Ballet d'Atlanta et un administrateur noir de haut niveau ont démissionné pour protester en 2018 parce qu'ils pensaient que la direction du ballet n'était pas déterminée à remédier au manque de diversité raciale et ethnique des danseurs de la compagnie.

Celeste Pendarvis, responsable des événements spéciaux pour le ballet de 2015 à 2018, a révélé les démissions dans une lettre ouverte au ballet publiée sur les réseaux sociaux tard vendredi après-midi. "J'ai manqué de courage au cours des deux dernières années et demie pour dire ma vérité sur le racisme enraciné dont j'ai été témoin en tant qu'employée du Ballet d'Atlanta", écrit-elle. «Nous savons tous que le ballet a un passé raciste douloureux, mais il a aussi un présent raciste. Je pensais que mon silence protégerait le Ballet d'Atlanta des réactions violentes, mais j'ai appris en regardant les courageuses protestations du monde entier que la voix fait changer les choses. »

Le ballet a quatre danseurs masculins de couleur sur sa liste actuelle. Mais les danseuses sont au centre du ballet, et Atlanta Ballet n'a plus de danseuse noire depuis 2017.

Celeste Pendarvis

Celeste Pendarvis a démissionné pour protester contre le Ballet d'Atlanta parce qu'elle pensait que la société ne s'attaquait pas à son manque de diversité sur scène.

Pendarvis a déclaré que les noirs au conseil d'administration du ballet avaient poussé le président et chef de la direction Arturo Jacobus et le directeur artistique Gennadi Nedvigin à s'engager à embaucher une ballerine noire. Elle a déclaré que Nedvigin insisterait sur le fait de «faire partie de la compagnie» pour justifier de ne pas embaucher des danseuses de couleur et cela est devenu un langage codé pour elle. "Lorsqu'il a insisté sur la question, Gennadi a clarifié sa position dans un courriel aux membres du conseil", a écrit Pendarvis. «Le Ballet d'Atlanta n'était pas déterminé à remédier au manque de diversité raciale et ethnique dans le ballet. Fallout fut rapide, mais minutieusement silencieux. Deux des trois membres de couleur du conseil d'administration ont démissionné en signe de protestation. J'ai également démissionné d'un poste qui m'avait tellement passionné. »

L'ancienne membre du conseil d'administration du Atlanta Ballet Jamila Hall McKnight a publié un commentaire sur la page Facebook de Pendarvis qui a confirmé sa démission du conseil d'administration en 2018. «J'ai démissionné. . . en raison de leur manque de véritable engagement envers la diversité, en particulier dans leurs ballerines, le point focal de toute compagnie de ballet », a écrit McKnight. «Ce n'est qu'après vous, moi et les autres membres du conseil d'administration ayant démissionné pour protester, que j'ai entendu qu'il y avait eu un quelconque mouvement dans la conversation sur la diversité. Et nous y voilà, deux ans plus tard, et toujours pas de ballerine noire au Atlanta Ballet. C'est une tache sur la ville que je prie pour qu'ils se résolvent enfin. »

Le deuxième ancien membre du conseil d'administration qui a démissionné est Akpo Igherighe, marié à Pendarvis. "Pour la plupart des gens du monde du ballet, ils considèrent la ballerine comme la star", a déclaré Igherighe dans une interview. «La mesure du progrès à Atlanta devrait être centrée sur cela. Nous n'avons pas à discuter, allez simplement aux statistiques. Si ce n’est pas là, c’est quelque chose dont vous devez discuter en interne car je pense que les gens le remarqueront. Dans une ville qui est à plus de 50% noire, il y a un écart entre cela et ce que vous voyez sur scène. "

La direction d’Atlanta Ballet réagit

Arturo Jacobus

Arturo Jacobus d'Atlanta Ballet dit que la compagnie a mis en place des plans à long terme pour nourrir les aspirants danseurs de couleur. (Photo de Charlie McCullers)

Atlanta Ballet a publié une réponse à Pendarvis, affirmant que la compagnie avait proposé des contrats à des danseuses noires, mais les avait perdues au profit de plus grandes compagnies. "Nous voulons que vous – et tous les danseurs de ballet noirs qui voient ce post – sachiez que les danseuses noires sont VOULUES au Atlanta Ballet", a déclaré la réponse. «En grande partie en raison du racisme systémique qui continue de sévir dans notre pays, le bassin de danseuses noires de formation professionnelle de niveau classique est limité.» Le ballet a déclaré que la compétition pour ces danseurs est élevée, car les entreprises du monde entier cherchent à se diversifier.

Dans une interview accordée à Zoom lundi, Jacobus et Nedvigin ont déclaré qu'Atlanta Ballet «travaillait avec diligence» pour apporter plus de diversité raciale à sa compagnie de danse et à sa programmation. "Nous avons fait de la diversité l'un de nos trois impératifs dans notre plan stratégique: la fidélité des clients, la diversité et l'inclusion, et une programmation équilibrée", a déclaré Jacobus. «Nous y sommes attachés et croyons que nous pouvons être des agents de changement. Mais cela prend du temps. Jusqu'à ce que vous puissiez montrer des résultats tangibles, il est un peu difficile d'exprimer tout ce en quoi vous croyez et tout ce que vous avez fait. Il est toujours difficile d'exprimer dans l'environnement chargé d'émotions dans lequel nous nous trouvons actuellement. "

Nedvigin a déclaré qu'il était déterminé à embaucher des danseuses noires, et le ballet a lancé des programmes visant à créer un bassin de danseurs noirs à travers son école et son programme pré-professionnel Atlanta Ballet II. Le ballet a également tenu des auditions ouvertes l'année dernière dans le but d'identifier des danseurs potentiels de couleur. "Tout revient à ne pas voir les changements que nous essayons d'apporter sur scène", a-t-il déclaré. "Cela ne signifie pas que nous ne faisons pas tout notre possible pour apporter ces changements. Nous devons faire un meilleur travail en communiquant ce qui a été fait parce que nous avons fait beaucoup en plus de chercher des danseurs à ajouter à la compagnie. "

Atlanta Ballet fait partie de The Equity Project, un programme national visant à augmenter le nombre de danseurs noirs dans le ballet. La compagnie a récemment embauché Claudia Schreier, une Afro-américaine, en tant que chorégraphe en résidence. Il a fait un programme en février dernier pendant le Mois de l'histoire des Noirs qui mettait en vedette le Spelman College Glee Club et un programme du chorégraphe Dwight Rhoden, qui est afro-américain.

Le ballet a également lancé une «initiative Décennie pour danser» qui offre aux danseurs de couleur dès l'âge de 7 ans la formation, le mentorat et le soutien académique nécessaires pour soutenir le parcours décadélong d'un aspirant danseur pour devenir professionnel.

Gennadi Nedvigin

Gennadi Nedvigin dit que le ballet a fait des offres d'embauche de danseuses noires au cours des deux dernières années.

Jacobus et Nedvigin ont reconnu que bon nombre de ces initiatives doivent encore se traduire sur la scène. "Je comprends et suis d'accord qu'il est important d'avoir une entreprise qui reflète une ville", a déclaré Nedvigin. «J'espère que dans un avenir très proche, nous pourrons embaucher une danseuse noire. Croyez-moi, c'est très frustrant. »

Jacobus et Nedvigin ont déclaré que le but du Ballet d'Atlanta était de créer une entreprise diversifiée. "Nous continuerons à essayer à travers des auditions et tous les moyens possibles", a déclaré Jacobus. «Tout le monde est totalement engagé. Cela portera ses fruits. "

Le besoin de représentation

Le manque de danseurs noirs, en particulier de femmes, est un problème à l'échelle de l'industrie. Le ballet est né des traditions européennes et a toujours été presque exclusivement blanc en termes de leadership et de danseurs. Lorsque l'American Ballet Theatre de New York a promu Misty Copeland en tant que danseuse principale en 2015, c'était une nouvelle importante car elle était la première danseuse principale noire de 75 ans d'histoire de la compagnie.

Pendarvis et d'autres disent que le manque de diversité sur scène est particulièrement visible à Atlanta, qui est à plus de 50% noire et considérée comme le centre spirituel du mouvement des droits civiques. "Gennadi a déclaré à l'époque que sa préférence était de nourrir les danseurs noirs à travers l'école de ballet et l'Atlanta Ballet II", a déclaré Pendarvis dans une interview. "Cela peut fonctionner à long terme, mais cela ne représente pas maintenant. Il n'y a pas eu de ballerine noire au cours des trois dernières saisons. »

Elle a supervisé le Ballet Ball annuel de la compagnie et d'autres événements de donateurs avant de démissionner. "Avec tout ce qui se passe, j'ai décidé de parler", a déclaré Pendarvis. «Les Noirs se sont rendus un mauvais service en ne parlant pas de ces problèmes. Je veux juste que l'organisation fasse mieux. Je veux que la communauté d'Atlanta les tienne responsables de faire mieux. »

Elle a dit qu'elle se sentait valorisée et respectée comme l'une des rares personnes de couleur du côté administratif du Ballet d'Atlanta. «J'ai toujours été traité avec le plus grand respect; ce n'est pas la culture de l'Atlanta Ballet à cet égard », a-t-elle déclaré. "Mais sur scène et avec la vision de Gennadi, c'est une autre histoire."

La question des ballerines noires a été mise en avant en 2017 lorsque Nedvigin a décidé de ne pas renouveler le contrat de Taylor Fikes, la seule danseuse noire de la compagnie. «Cela a été reçu par le conseil d'administration comme une décision artistique», a déclaré Pendarvis. «Mais la question a été posée:« Que faites-vous pour vous assurer qu'il y aura une représentation à l'avenir? Si elle ne va pas être sur scène, qui va être sur scène? »»

Pendarvis a déclaré avoir trouvé la réponse de Negvigin "personnellement offensante" et avoir transmis de nombreux candidats noirs au cours de l'année suivante. "Sa position était, je ne vois aucun talent en termes de danseuses noires", a-t-elle déclaré. «Le mot« en forme »est souvent revenu. C'était vraiment offensant. Extrêmement offensant. "

Nedvigin a dit qu'il ne visait pas le mot «fit» aux danseurs afro-américains, que c'est un terme général qu'il utilise pour tout danseur.

Claudia Schreier avec les danseurs du Ballet d'Atlanta.

La compagnie a récemment embauché Claudia Schreier, à gauche, comme chorégraphe en résidence.

Pendarvis a déclaré que McKnight a contacté des contacts de danse à New York pour trouver des danseuses noires potentielles pour Atlanta Ballet. «Elle a trouvé des jeunes filles assez talentueuses; l'un s'appelait le prochain Misty Copeland », a déclaré Pendarvis. "Ils n'ont reçu ni rappel ni invitation à passer une audition."

Tout cela a conduit à la démission de Pendarvis, Igherighe et McKnight.

Dans un commentaire sur le post de Pendarvis, le chorégraphe d'Atlanta Ja 'Malik a applaudi la compagnie pour avoir embauché Schreier et pour avoir commandé l'œuvre de Rhoden. "Le fait demeure toujours en 2020 Atlanta Ballet n'a pas de ballerines noires", a déclaré Malik.

Il a dit qu'il avait organisé des auditions au Ballet d'Atlanta pour des danseuses noires de formation classique qui n'ont pas réussi, et a ensuite trouvé du travail avec d'autres compagnies en Amérique, en Europe et au Canada. "Il est problématique d'entendre que ces femmes hautement qualifiées n'étaient pas en forme alors que tant d'autres femmes non noires (et) moins qualifiées étaient problématiques", a écrit Malik. «C'est également problématique lorsque l'entreprise ne reflète pas la ville dans laquelle elle est implantée.»

Un décalage que Pendarvis voit est que personne dans la direction du ballet n'est du Sud. "Ils ne comprennent pas parfaitement l'histoire de notre ville et comment nous sommes des leaders dans le mouvement des droits civiques", a-t-elle déclaré. «Les institutions d'Atlanta doivent accepter cela, faire leurs devoirs et montrer nos visages sur scène. Je veux qu'ils comprennent cela. Je veux qu'ils embrassent cela. "

Elle a cité le High Museum of Art, l'Alliance Theatre et l'Atlanta Symphony Orchestra comme exemples d'institutions artistiques dirigées par des blancs qui mettent l'accent sur l'inclusivité et la programmation régulière impliquant la communauté noire.

Pendarvis a déclaré que la diversité sur scène est particulièrement importante pour la prochaine génération de ballerines noires en herbe. "C'est vital", a-t-elle déclaré. «Si vous ne voyez personne sur scène qui vous ressemble, cela déclenche le sentiment que je ne peux pas y arriver.» Misty Copeland ne suffit pas. Elle est fantastique, mais ça doit aller au-delà d'elle. Elle ne peut pas porter tout cela. "

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