Le documentaire « Common Good Atlanta » montre comment l’éclairage libère les détenus de Géorgie

La Géorgie revendique l’un des taux d’incarcération par habitant les plus élevés au monde.

En 2008, Sarah Higinbotham, alors titulaire d’un doctorat de la Georgia State University. candidat, voulait donner un cours de littérature dans une prison et a été surpris d’apprendre qu’aucun autre programme de ce genre n’existait. Elle en a donc commencé une elle-même et, quelques années plus tard, Bill Taft, professeur d’écriture à la Georgia State University, l’a rejointe. Bientôt, les détenus débitaient des passages de William Shakespeare à James Baldwin et appliquaient ces leçons et ces idées à leur propre vie.

Le programme a grandi rapidement au fur et à mesure que la nouvelle se répandait. Aujourd’hui, plus de 100 professeurs et 700 étudiants incarcérés (certains obtenant des crédits universitaires) participent au programme d’arts libéraux dans quatre prisons et dans un centre-ville d’Atlanta. C’est ce qu’on appelle le bien commun d’Atlanta. Les témoignages des détenus touchent le cœur et démontrent un réservoir profond de potentiel humain qui ne demande qu’à être exploité.

Ce sujet – où la justice sociale idéaliste rencontre des résultats inattaquables et tangibles – a naturellement séduit le cinéaste Hal Jacobs, qui s’est imposé ces dernières années comme la réponse d’Atlanta à Ken Burns. Pour aider à promouvoir le cinéma documentaire dans le Sud, il a fondé le Decatur Short Docs Festival, qui organise des projections avec le soutien du Georgia Center for the Book et Georgia Humanities. En 2020, il a reçu une bourse du Hambidge Center for the Creative Arts & Sciences du comté de Rabun.

Jacobs présentera son documentaire Faire tomber les murs de l’incarcération : le bien commun Atlanta au Théâtre Plaza à 19 h mercredi.

Jacobs avec Sarah Higinbotham, fondatrice de Common Good Atlanta, discutant et enregistrant au Emory’s Oxford College

Nous avons rencontré Jacobs pour discuter de ce projet et de son parcours dans le cinéma.

ArtsATL : Parlez-nous un peu de votre parcours artistique. Comment t’es-tu retrouvé ici ?

Jacobs : J’ai fui Jacksonville, en Floride, vers Tallahassee et la Florida State University, où j’ai étudié la philosophie et suivi tous les cours de cinéma disponibles, assisté à tous les films gratuits possibles et créé un groupe de théâtre / comédie, Asylum Theatre, qui a fait des spectacles de minuit en face de campus au sous-sol d’un bar de plongée, The Pastime.

J’ai déménagé à Atlanta en 1983, travaillant comme correcteur pour les annonces de mariage et de remise des diplômes, typographe pour une boutique de graphisme à Midtown et rédacteur en chef d’une organisation professionnelle pour les professeurs de commerce à la Georgia State University. J’ai étudié la réalisation de films et l’écriture de scénarios à GSU pour une maîtrise en communication lors de la réalisation de films et du montage impliquant l’utilisation de caméras Super 8 mm. Finalement, j’ai commencé à faire des centaines de vidéos YouTube avant de démarrer une entreprise de films/vidéos indépendants pour produire des longs métrages et aussi travailler avec des artistes, des groupes environnementaux et de justice sociale.

ArtsATL : Ce film impliquait clairement un peu de travail de jambes. Combien de personnes avez-vous interviewé ou présenté ?

Jacobs : Il y a beaucoup de voix là-dedans [57-minute] film, 24 au total, représentant d’anciens élèves du programme, soit anciennement incarcérés, soit étudiants du cours Clemente en sciences humaines [the free downtown class offered by Common Good Atlanta]. J’ai également parlé avec des professeurs de l’État de Géorgie, de Georgia Tech, de l’Université de Géorgie, de l’Université Emory et de Morehouse. Plus la sénatrice d’État Nan Orrock et l’ancien président des Humanités de Géorgie Jamil Zainaldin. J’aimerais également souligner que nous avons présenté les musiciens locaux Clay Harper, Trapbone et Bill Taft de W8ing4UFOs.

ArtsATL : Qu’est-ce qui vous a attiré vers ce sujet ?

Jacobs : Je suis ami avec le musicien indépendant Bill Taft (Jody Grind, Smoke, W8ing4UFOs) depuis la fin des années 1980 et j’ai commencé à entendre parler de son implication dans l’éducation en prison au début des années 2010. En 2014, j’ai produit quelques courtes vidéos sur le programme, et en 2019, j’ai commencé à filmer le documentaire, ainsi qu’à enseigner quelques cours à l’intérieur de la prison d’État de Phillips. [in Buford].

Le principal attrait, bien sûr, était Sarah Higinbotham, la fondatrice, et son histoire sur la façon dont elle voulait enseigner une classe de littérature dans une prison. Comment elle a écrit 14 gardiens de prison et un seul a accepté son offre. Et comment cela a conduit à un programme qui touche tant d’hommes et de femmes aujourd’hui. Le dévouement, la passion et la joie de Sarah ont placé la barre très haut pour chaque étudiant et instructeur dans une classe de Common Good Atlanta, combinés à la capacité de Bill à se connecter avec les gens de la manière la plus authentique et la plus positive.

Avec Bill, c’est comme si à chaque instant il semblait découvrir quelque chose d’incroyable sur le monde. Sarah [now an assistant professor of English at Emory’s Oxford College] et Bill ont ensemble cette chimie, cette alchimie, qui a transformé un simple programme d’éducation en prison en quelque chose de magique qui va au cœur de ce que les arts libéraux fournissent – la libération.

ArtsATL : Pourquoi les autres citoyens devraient-ils se soucier de la croissance personnelle des personnes incarcérées ?

Jacobs : Nous connaissons tous, ou devrions tous connaître, la parodie de l’incarcération de masse aux États-Unis et, plus près de chez nous, en Géorgie. Surtout avec les gens de couleur. Le système est mis en place pour presque garantir que les gens échoueront à leur sortie de prison afin qu’ils reviennent. Presque tous les prisonniers sont finalement libérés. Qu’arrive-t-il alors à eux et à la communauté dans laquelle ils retournent ?

L’éducation nous prépare à réussir. Pour naviguer dans des circonstances et des relations compliquées, pour devenir un modèle positif pour les membres de la famille en tant que personne qui a surmonté des circonstances difficiles et qui veut s’améliorer. Combien de vies sont touchées par l’enseignement supérieur ? Par l’incarcération de masse ? Comment réunir ces deux mondes d’une manière significative non seulement pour les individus concernés mais aussi pour leurs communautés ? Imaginez ce qui pourrait arriver si ces communautés pouvaient être rapprochées. C’est ce qu’a fait la professeure de littérature Sarah Higinbotham. Elle a commencé à apporter des livres dans une prison pour parler de paradis perdu et d’autres grandes œuvres.

En son cœur, le film est l’histoire d’une femme qui voulait faire une différence dans la vie de personnes trop souvent négligées, ignorées et incomprises dans notre société, les incarcérées.

Mais l’histoire révèle la vie d’étudiants incarcérés, avides d’une occasion de retrouver dignité et respect, et de professeurs qui se demandent si les arts libéraux peuvent vraiment faire une différence dans la vie de leurs étudiants, ainsi que dans la leur. Tout aussi important, c’est une histoire d’Atlanta – et une histoire du Sud – d’une communauté de personnes qui se réunissent pour apprendre les unes des autres et construire une communauté plus forte. C’est une histoire du Sud. Nous entendons parler de ces programmes à New York, Boston, San Francisco. Il est important de montrer ce que les gens du Sud apportent.

ArtsATL : Comment sélectionner un projet à explorer ?

Jacobs : Tout bon film doit raconter l’histoire du voyage d’un héros ou d’un anti-héros. Une fois, j’ai écrit un profil de l’anti-héros Lester Maddox pour un Flânerie créative long métrage, l’interviewant quelques années avant sa mort, espérant qu’il pourrait admettre les erreurs de ses manières de suprématie blanche à la George Wallace avant sa mort. Mais, hélas, Lester est tombé en se balançant.

Quand j’ai commencé à chercher un sujet pour mon premier long métrage, j’ai envisagé d’en faire un sur Maddox en raison des forts parallèles avec un autre politicien suprémaciste blanc candidat à la présidence à l’époque. Au lieu de cela, j’ai fait un film sur l’écrivaine/activiste/anti-suprémaciste blanche Lillian Smith [Lillian Smith: Breaking the Silence], racontant l’histoire de son voyage du nord de la Floride au nord de la Géorgie et l’attention internationale pour son travail sur la justice sociale. Avec qui préféreriez-vous passer deux ans, Maddox ou Smith ? C’est le genre de décision qui guide ma sélection ces jours-ci.

ArtsATL : Quelle est la prochaine sur votre liste de choses à faire ?

Jacobs : J’ai hâte de raconter d’autres histoires sur les gens du Sud, soit dans des courts métrages comme Michael Murrell : Art, Nature et Catawampus et Mary Crovatt Hambidge : siffleuse, vagabonde, tisserande, utopique ou d’autres profils courts sur ma chaîne Vimeo. Je m’ennuie un peu de voir la plupart de nos médias se concentrer sur les histoires de la côte est et de la côte ouest. Si nous apprécions les aliments d’origine locale et les brasseries de quartier, nous devrions sûrement rechercher également davantage de films produits localement.

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Le travail de Candice Dyer est apparu dans Atlanta magazine, Jardin et Pistolet, Tendance Géorgie et autres publications. Elle est l’auteur de Chanteurs de rue, Soul Shakers, Rebels with a Cause : Music from Macon.

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