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Une enfance en mouvement

Photo de Lindsay Thomas

La mère d’Ashton, Latisha Edwards, dit d’aussi loin qu’elle se souvienne, qu’Ashton, le sixième des sept frères et sœurs d’Edwards, est constamment en mouvement, dansant sur n’importe quelle surface plane de la maison. « Il s’écraserait sur des assiettes dans la cuisine », dit-elle en riant. Elle savait qu’elle devait trouver quelque chose pour concentrer toute cette énergie.

L’année suivant le voyage en famille à casse Noisette, alors qu’Ashton n’avait que 4 ans, Latisha les a inscrits à un cours de danse offert dans le cadre du programme Head Start de Flint. Karen Jennings, maintenant présidente de la division danse à la Flint School of Performing Arts, dirigeait le programme du samedi à l’époque.

« Il y avait ce petit gars dans le couloir », se souvient Jennings. C’était Ashton, et Jennings vit que l’enfant copiait les élèves de sa classe intermédiaire.

« J’avais peur qu’il tombe et qu’il se fende la tête », dit-elle. « Alors, je l’ai invité dans le studio. »

Jennings a reconnu la flexibilité naturelle, la rotation et les proportions du corps d’Ashton, les atouts physiques qui propulsent souvent un danseur de ballet plein d’espoir vers le succès. Au-delà de ces dons, Ashton avait ce que Jennings appelle une « étincelle »: l’enthousiasme et l’autodiscipline à consacrer aux cours de ballet réguliers. Une fois que la famille Edwards a décidé qu’Ashton continuerait sa formation en ballet, Jennings était heureuse de les placer dans ses cours avec les étudiants les plus avancés. Elle a gardé un œil attentif sur l’aspirant danseur tout au long de ses 12 années dans le programme de la Flint School of Performing Arts, bien que le parcours d’Ashton n’ait pas toujours été facile.

Ashton était l’un des rares garçons de l’école et l’un des très rares étudiants noirs. Et bien qu’Ashton ne se soit jamais senti traité différemment, leur conscience aiguë d’être Noir dans une salle pleine de danseurs blancs a créé une pression pour exceller.

« J’ai dû être 12 fois meilleur que tout le monde toute ma vie », dit Ashton. « Nous n’avons pas d’autre choix que d’être les meilleurs si nous voulons être traités de manière égale. »

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Trouver une maison de danse à Seattle

Photo de Lindsay Thomas

Au moment où Ashton avait 11 ou 12 ans, il est devenu clair qu’ils avaient les compétences brutes pour poursuivre sérieusement le ballet, et Jennings a rencontré la famille Edwards pour expliquer ce que cela signifierait : quitter Flint pour une formation pré-professionnelle plus rigoureuse. Latisha Edwards craignait d’envoyer son enfant hors de la ville, mais elle a soutenu leur décision de s’inscrire à des cours d’été au Joffrey Ballet de Chicago, puis au Houston Ballet.

Bien que Jennings croyait que Joffrey serait un bon ajustement à long terme, à l’âge de 16 ans, Ashton a décidé d’auditionner pour l’intensif d’été du Pacific Northwest Ballet. Ils se sont rendus à Chicago où la compagnie de danse basée à Seattle organisait une grande audition régionale. Le directeur artistique de PNB, Peter Boal, a déclaré que la directrice générale Denise Bolstad avait repéré Ashton avant lui.

« Ses yeux se sont agrandis, puis elle a montré le nom et le numéro d’audition sur la carte. » Boal a immédiatement vu ce que Bolstad avait remarqué à Ashton. « Ses lignes, son énergie, son placement. »

Mais quelque chose d’encore plus spécial a frappé Boal : cet adolescent avait le genre de présence sur scène qu’il est difficile d’enseigner. « Il y a des danseurs que vous regardez juste, et ils ont leur propre projecteur spécial. »

Boal a offert à Ashton une place d’été; malgré les scrupules de leur mère quant à la distance entre Flint et Seattle, elle a laissé son fils voyager vers l’ouest, où ils sont tombés amoureux à la fois de PNB et de Seattle. Après l’été, Boal a accepté Ashton dans le programme de formation de la division professionnelle de l’entreprise.

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Poursuivre le rêve de danser sur la pointe

Photo de Lindsay Thomas

Bien que le passage à PNB ait un sens en termes de préparation à une carrière de ballet professionnel, cela ne garantissait pas qu’Ashton puisse immédiatement poursuivre une formation en ballet sans distinction de genre. En fait, l’adolescent n’y a même pas pensé au début.

« En grandissant, j’ai toujours connu toutes les chorégraphies des rôles féminins », dit Ashton. « J’ai tout appris, mais c’étaient des rêves inaccessibles, juste des fantasmes insensés. » Ainsi, lorsque Ashton est arrivé pour la première fois à PNB, ils se sont concentrés sur les cours traditionnels pour hommes et sur le renforcement de la force, pour devenir ce qu’ils appellent un « homme pour hommes ».

Mais la pandémie a frappé à mi-chemin de la première année d’Ashton au PNB. Lorsque l’école de ballet a fermé ses portes, Ashton a eu le temps de réfléchir à ses efforts pour s’adapter au stéréotype du danseur de ballet masculin. À 5′ 6″ avec des membres longs et minces et des traits du visage androgynes, ils ne ressemblaient pas nécessairement à un Roméo ou à un Albrecht. Et au fond, ils rêvaient toujours de danser Juliette ou Giselle.

Ainsi, pendant la quarantaine au printemps et à l’été 2020, Ashton s’est lancé dans un programme de formation autodirigé rigoureux. Ils ont recherché des vidéos de technique de pointe en ligne, les étudiant attentivement. Un ami a donné à Ashton ses vieilles pointes, et chaque jour ils allaient dehors dans le patio pour mettre en pratique ce qu’ils avaient vu dans les vidéos.

« J’étais là-bas six heures par jour, dès que le soleil s’est levé », dit Ashton. « Et j’ai réalisé, peut-être que ce rêve est possible. »

Ainsi, l’automne dernier, Ashton a approché Boal et Bolstad avec une proposition : le danseur continuerait avec le programme officiel pour hommes si l’école leur permettait également de suivre des cours de pointe. Et ils ont montré aux enseignants ce qu’ils avaient appris au cours de l’été.

« Je n’ai pas hésité », se souvient Boal. « Si quelqu’un m’avait dit ‘Cet élève danse sur pointes depuis seulement neuf mois et c’est ce qu’il est capable de faire’, je ne le croirais pas! »

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Les Lewis et Clark du monde du ballet

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Depuis la reprise des cours en septembre dernier, Ashton a jonglé avec un horaire rigoureux : deux jours par semaine, ils suivent des cours de pointe avec leurs collègues féminines de la division professionnelle; les trois autres jours, ils travaillent avec les étudiants de sexe masculin, même si parfois ils suivent également ce cours en chaussons de pointe.

L’ancien danseur principal de PNB, Jonathan Porretta, l’un des instructeurs d’Ashton, a déclaré qu’il n’avait jamais su que son élève voulait danser sur pointe jusqu’à l’automne dernier, lorsque Ashton a commencé à publier des photos sur son compte Instagram.

Porretta dit qu’il a toujours abordé l’enseignement de ses cours en dehors des rôles masculins et féminins. Pour lui, le ballet consiste à travailler la technique et à développer l’artiste.

Pour sa part, Porretta appelle Ashton une « star », quelqu’un qui, selon lui, peut aider à préparer un nouvel avenir pour les hommes et les femmes dans le ballet. Porretta dit qu’il est temps pour la forme d’art de desserrer ses rôles de genre liés à la peau.

« Certaines compagnies seront prêtes à se lancer dans l’avenir de la danse, tandis que d’autres seront plus ancrées dans leurs habitudes », a déclaré Porretta. « Mais l’art est là pour repousser les limites et les possibilités. »

Le soliste de PNB Joshua Grant est d’accord. Il y a des années, alors qu’il était un jeune étudiant, le professeur de ballet de Grant lui a suggéré de suivre des cours de pointe pour renforcer ses chevilles. Il adorait danser sur pointes, mais professionnellement, cela ne lui semblait pas être une option. En 2006, après des passages au PNB et au Ballet national du Canada, Grant a auditionné et a été embauché par Les Ballets Trockadero de Monte Carlo, la troupe entièrement masculine connue pour ses envois campants de ballets classiques.

« On m’a dit que ce serait un suicide de carrière », se souvient Grant, parce que « des hommes sur pointe? C’est soit de la drague, soit de la comédie. »

Après cinq ans en tant que danseur principal avec les Trocks, Grant est retourné à PNB, où il a repris ses rôles masculins traditionnels et développé sa propre carrière chorégraphique. Il crée actuellement une danse pour Ashton et certains de ses camarades, pour Next Step, la vitrine des chorégraphes de PNB. Ashton sera sur pointe. Comme Porretta, Grant est ravi qu’un jeune danseur comme Ashton veuille pousser à transformer une forme d’art vieille de plusieurs siècles.

« J’ai dit à Ashton: » Vous êtes comme Lewis et Clark, vous tracez votre propre chemin «  », a déclaré Grant. « ‘Il n’y a pas de précédent, alors fais ce que tu veux.' »

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Regarder vers l’avant

Photo de Lindsay Thomas

Ashton espère se lancer dans une carrière de danseur avec des compagnies qui les projetteront non seulement dans des œuvres contemporaines aveugles au genre, mais dans les rôles traditionnels du canon classique du ballet, tout d’Odette/Odile à Le lac des cygnes à la tant convoitée Clara dans Casse-Noisette.

« Je veux faire partie du changement, faire évoluer ces traditions vers la vie moderne », déclare Ashton. « Nous pouvons préserver ces ballets, ces œuvres classiques, mais aussi les faire refléter notre monde moderne. »

Boal croit en la capacité d’Ashton à être un acteur du changement dans le ballet ; plus que cela, il est convaincu que le ballet doit accueillir les castings sans distinction de sexe et les hommes se produisant sur pointe comme plus qu’un acte de nouveauté.

« Nous n’allons pas rire de cela ou le pointer du doigt », dit Boal. « Nous allons l’admirer, et finalement nous n’allons même pas en parler comme quelque chose qui sort de l’ordinaire, car il continue d’évoluer. »

Malgré le soutien qu’Ashton a reçu dans sa quête pour devenir un danseur professionnel non binaire, décrocher un emploi est difficile pour tout étudiant en ballet, et encore moins pour un danseur noir. Mais Ashton professe la foi qu’ils peuvent réaliser leurs rêves.

« Je viens de décider, toute ma vie, c’est ce que je vais faire. Cela me rend heureux, alors je dois le faire », dit Ashton. « Il n’y a pas d’autre moyen pour moi d’exister. »

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