Les nouvelles peintures murales massives de l’artiste Joe Dreher à Midtown Atlanta sont une affaire de famille

Lorsque le muraliste d’Atlanta, Joe Dreher, grandissait dans le New Jersey, son père l’emmenait souvent le week-end en voiture à Philadelphie, New York ou Washington DC, où le jeune Joe s’émerveillait devant les grands immeubles qui s’étendaient de manière impossible dans les cieux. Dreher se souvient avoir tendu le cou pour contempler l’Empire State Building et s’être demandé comment un édifice aussi majestueux pouvait voir le jour. « Comment quelque chose comme ça est-il construit? » La réponse de son père : « Brique par brique. »

Maintenant, alors que les gens regardent l’horizon de Midtown Atlanta, ils peuvent s’émerveiller devant le travail de Dreher, assemblé non pas brique par brique mais couche par couche sur deux gigantesques peintures murales qui font partie du grand projet de construction de Midtown Union. Travaillant sur le nom du bâtiment de «syndicat», les peintures murales présentent le travail le plus personnel de Dreher à ce jour.

Les règles de sécurité exigent que Dreher porte un casque et un harnais. (Photo de Krista M. Jones)

Le premier, situé à 120 pieds du sol sur Spring Street entre la 16e et la 17e, représente Dreher et sa femme, Treasure, dans les années 1980, peu avant leur mariage. S’étendant majestueusement sur 4 750 pieds carrés de toile industrielle, son motif de bande Mobius montre les visages de Joe et Treasure entremêlés, tirés de photographies en noir et blanc de leur jeune moi.

La deuxième fresque représente toute la famille de Dreher, y compris leurs deux fils Alexander (Alex) et Maximillian, et s’étend sur 2 750 pieds carrés du côté West Peachtree du bâtiment.

Dreher a déménagé en Géorgie en 1988 pour fréquenter le Savannah College of Art and Design, où il a obtenu un diplôme en design et architecture. De là, il s’est lancé dans une carrière de plusieurs décennies en tant qu’architecte. Quand il parle de peinture, on sent qu’il a la conscience spatiale de quelqu’un qui a conçu des bâtiments de l’intérieur.

Les muralistes traitent bon nombre des mêmes composants que les architectes – proportion, échelle, composition. Ainsi, même si Dreher n’avait pas d’expérience dans la peinture murale, il savait comment élaborer un projet.

Mais pour des projets comme le bâtiment Midtown Union, où il doit travailler jour après jour sur des échafaudages étroits avec seulement des harnais entre la sécurité et une catastrophe potentielle, il est également crucial de rassembler une équipe en qui vous avez confiance. Pour ce projet, Dreher a réuni ses collègues artistes Muhammad Suber et Krista M. Jones.

En mars, le trio a commencé son travail méticuleux sur les peintures murales, portant des manteaux et des gants alors qu’ils frissonnaient à la fin de l’hiver. Étant donné qu’il s’agit d’un chantier de construction actif, ils ont également dû suivre une formation en matière de sécurité. Maintenant en mai, vêtus de t-shirts, de casques et de lunettes de protection, ils travaillent plus tôt que prévu pour terminer la deuxième murale au début de juin.

L’image d’un visage émerge alors que Dreher et son équipe complètent les détails. (Photo par Dreher)

Ayant commencé relativement tard dans la vie (dans la quarantaine), Dreher n’aurait peut-être jamais commencé à faire des peintures murales s’il n’y avait pas eu la récession économique de 2007, lorsqu’il a été contraint de fermer son cabinet d’architecture et de design, puis de sombrer dans une profonde dépression. « Je n’ai pas compris ce que c’était. Je savais juste que je ne voulais pas sortir de la maison, je ne voulais pas descendre du lit, je n’avais aucune énergie pour faire quoi que ce soit », a déclaré Dreher.

Les choses ont finalement commencé à changer en 2013 lorsque Dreher et son fils Alex, alors adolescent, se sont portés volontaires pour l’association d’art public Living Walls à la suggestion du professeur d’Alex.

« J’ai pris du recul en tant que père et j’ai laissé ces artistes du monde entier prendre (Alex) sous leur aile », a-t-il déclaré. Quand son fils a annoncé un jour qu’il avait trouvé « son peuple » parmi les artistes d’Atlanta, Dreher a dit que lui et Treasure avaient eu la chair de poule.

Mais Alex n’était pas le seul à avoir un sens renouvelé du but. Dreher a également commencé à voir émerger une nouvelle voie professionnelle. Et ainsi, en tant que famille, ils se sont plongés dans la scène artistique d’Atlanta. Même s’ils étaient « presque fauchés » à l’époque, Dreher a déclaré que son fils et lui avaient commencé à participer à des expositions d’art à travers le pays, notamment Art Basel à Miami.

« À bien des égards, je pense que le street art m’a sauvé la vie parce qu’il nous a donné quelque chose à faire en famille et m’a sorti de ma dépression », a-t-il déclaré. « L’idée de retourner à l’architecture et de rester assis dans un bureau toute la journée n’était pas très attrayante. J’ai réalisé que j’aimais vraiment être dehors. J’ai vraiment aimé être entouré de gens. J’aimais beaucoup peindre et raconter des histoires.

La récession a été comme une couche d’apprêt pour les deux dernières années de la pandémie. Dreher a déclaré que cela l’avait renforcé, lui et sa famille, et leur avait donné une direction et un sentiment de proximité, qui ont résisté même pendant les défis des deux dernières années.

« Il fallait se concentrer sur les choses qui étaient importantes dans la vie. Il fallait se débarrasser de tout ce qui n’était pas essentiel. Cela m’a fait réaliser que je voulais passer plus de temps avec mes enfants et ma femme, et avoir un horaire flexible », a-t-il déclaré. Alex, aujourd’hui âgé de 24 ans, peint toujours beaucoup aussi – et « vend beaucoup plus de peintures que moi », a déclaré fièrement Dreher.

Le rêve de Dreher est de partir un jour avec toute la famille, de voyager d’un endroit à l’autre et de créer des œuvres d’art. Mais, quoi qu’il arrive ensuite, comme peuvent en témoigner ces gratte-ciel ornés de peintures murales, le ciel est la limite (littérale). « J’ai commencé ce match en retard, et je vais y aller tant que mon corps tiendra le coup », a-t-il dit en riant.

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Alexis Hauk a écrit et édité pour de nombreux journaux, hebdomadaires alternatifs, publications spécialisées et magazines nationaux, notamment Tempsla atlantique, Fil mental, Uproxx et Washingtonien magazine. Originaire de Decatur, Alexis est retourné à Atlanta en 2018 après une décennie passée à Boston, Washington, DC, New York et Los Angeles. Le jour, elle travaille dans les communications en santé. La nuit, elle aime couvrir les arts et être Batman.

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